International coalition slams Cumhuriyet arrests, media closures

EJN among 14 leading press freedom groups urging Turkey to end abuses under state of emergency

Photo courtesy of Goktay Koraltan.

A coalition of 14 leading international press freedom and freedom of expression organisations today condemned as an “extraordinary attack on press freedom” the jailing of top journalists with Turkey’s Cumhuriyet newspaper and the closure of 15 pro-Kurdish media in a letter to leading Turkish officials.

On Monday, October 31, Turkish authorities launched a mass operation against Cumhuriyet, a secular daily considered one of the last opposition media voices in Turkey. Police arrested nearly a dozen journalists, managers and lawyers, including Editor-in-Chief Murat Sabuncu and columnist Kadri Gürsel, a member of the International Press Institute (IPI)’s global Executive Board.

The coalition said today it was “deeply disturbed” by the attack both against “a highly respected newspaper that remains one of Turkey’s last sources of critical news and information and a representative of a major international human rights organisation”.

The operation against Cumhuriyet followed the closure of 15 pro-Kurdish media outlets on Saturday, which the coalition described as a “further attempt by the Turkish government to control all media coverage of the ongoing operations [in the country’s South East], and prevent independent media from investigating grave human rights abuses there”.

Members of the coalition called on Turkey to immediately release the detained Cumhuriyet journalists, as well as the estimated more than 130 other journalists currently behind bars “for exercising their right to freedom of expression” in the country.

In copies of the letter addressed to Turkish President Recep Tayyip Erdoğan, Prime Minister Binali Yıldırım, Foreign Minister Mevlut Cavusoglu and Justice Minister Bekir Bozdag, the group made an urgent request to discuss its concerns in person.

Read the text of the letters below in English and Turkish. The letter can also be downloaded as a PDF in English and Turkish.


 

President Recep Tayyip Erdoğan
Cumhurbaşkanlığı Külliyesi 06560 Beştepe-Ankara
Sent via email

02 November 2016

Dear President Erdoğan:

The undersigned members of an international coalition of leading press freedom and freedom of expression groups request an urgent meeting with you following Monday’s operation against the newspaper Cumhuriyet and Saturday’s closure of 15 pro-Kurdish media outlets.

Police on Monday arrested and raided the homes of at least a dozen journalists working for Cumhuriyet. Among those arrested were Editor-in-Chief Murat Sabuncu and columnist Kadri Gürsel. Mr. Gürsel is also a member of the Executive Board of the International Press Institute (IPI) and IPI’s official representative in Turkey.

We are deeply disturbed by this move against not only a highly respected newspaper that remains one of Turkey’s last sources of critical news and information but also a representative of a major international human rights organisation.We are also extremely concerned that those detained are being held without access to legal counsel and without a clear indictment against them.

The closure of 15 pro-Kurdish media outlets, primarily covering the South East of the country, is part of an ongoing campaign to censor the Kurdish minority. It also represents a further attempt by the Turkish government to control all media coverage of the ongoing anti-terror operations in this region, and prevent independent media from investigating grave human rights abuses occurring there.

We condemn these arrests and closures as an extraordinary attack on press freedom, freedom of expression and the journalistic profession – unfortunately merely the latest example of such in Turkey. Our organisations stand in solidarity with Mr. Sabuncu, Mr. Gürsel and their colleagues, as do journalists around the world.

Prosecutors have said that Mr. Sabuncu, Mr. Gürsel and their colleagues are suspected of criminal collaboration with the outlawed Gülenist movement and the PKK. While we understand the need to take appropriate action against those responsible for July’s failed coup attempt, the arrests of Cumhuriyet staff and the sweeping closures of Kurdish media make it clear that Turkey’s current state of emergency is being abused to indiscriminately target any and all who criticise the government.

Indeed, during the first three months of the state of emergency, the Turkish authorities have closed approximately 165 media outlets. Nearly 100 journalists and writers have been arrested and at least 140 journalists are currently in detention, many of whom have no connection to either the Gülenist movement or the PKK.

We would welcome the opportunity to bring our concerns to you directly.

In the meantime, this coalition calls for the immediate release of Murat Sabuncu, Kadri Gürsel, their colleagues at Cumhuriyet and all other journalists jailed for exercising their right to freedom of expression. We also call on lawmakers in Turkey to end the abuse of emergency powers that are being used to suppress legitimate dissent, further crackdown on independent media and undermine what is left of the rule of law.

Thank you for your attention to this urgent matter.

The International Press Institute (IPI)
The Committee to Protect Journalists (CPJ)
Reporters Without Borders (RSF)
The International Federation of Journalists (IFJ)
The European Federation of Journalists (EFJ)
ARTICLE 19
Index on Censorship
The Ethical Journalism Network (EJN)
PEN International
The World Association of Newspapers and News Publishers (WAN-IFRA)
The South East Europe Media Organisation (SEEMO)
IFEX
Association of European Journalists (AEJ)
European Centre for Press and Media Freedom (ECPMF)

CC: Prime Minister Binali Yıldırım
Foreign Minister Mevlut Cavusoglu
Justice Minister Bekir Bozdag
Foreign embassies and consulates in Ankara and Istanbul


 

Sayın Cumhurbaşkanı,

Dünyanın önde gelen basın ve ifade özgürlüğü örgütlerinden oluşan uluslararası koalisyonun altta imzası bulunan üyeleri olarak, Cumhuriyet Gazetesi’ne yapılan operasyonun ve Kürtlere yönelik yayınlarıyla bilinen 15 medya kuruluşunun kapatılmasının ardından, acil toplantı talebimizi iletmek üzere bu mektubu yazıyoruz.

Polis, Cumhuriyet Gazetesi’nde çalışan en az bir düzine gazeteciyi, pazartesi günü evlerine baskın düzenleyerek gözaltına almıştır. Gözaltına alınanlar arasında, IPI’ın Yönetim Kurulu Üyesi ve Türkiye’deki resmi temsilcisi Sayın Kadri Gürsel ile IPI üyesi olan Cumhuriyet Genel Yayın Yönetmeni Murat Sabuncu da vardır.

Türkiye’de eleştirel haber ve yorumların yer alabildiği az sayıda kaynaktan biri olan Cumhuriyet’e yönelmekle birlikte, aynı zamanda önde gelen bir uluslararası insan hakları örgütünün temsilcisini de hedef alan bu hamle, bizde derin bir rahatsızlık yaratmıştır.

Özellikle de ülkenin güneydoğusundan haberler veren 15 medya kuruluşunun kapatılması, Kürt azınlığın sansürlenmesi için sürdürülen kampanyanın bir parçasıdır. Bu karar, Türk hükümetinin, bölgede süren terörle mücadele operasyonlarının haberleştirilmesinde tüm medyayı kontrol altına almak yönündeki çabasında yeni bir adımı temsil ediyor.

Bu gözaltı ve kapatma kararlarını, basın ve ifade özgürlüğü ile gazetecilik mesleğine yönelik olağanüstü bir taarruz olarak görüp kınıyoruz –ki bu durum ne yazık ki Türkiye için bir ilk değildir. Dünyanın dört bir yanındaki gazetecileri temsil eden örgütlerimiz, Sayın Gürsel, Sayın Sabuncu ve diğer meslektaşlarımızın yanındadır.

Savcılar, Sayın Gürsel ve Sabuncu’nun yasadışı örgütler olan Gülen hareketi ve PKK ile suç teşkil eden bir işbirliğinde olduğundan şüphelendiklerini söylüyorlar. 15 Temmuz darbe girişiminden sorumlu olanlara karşı uygun bir eylemin yapılması gerektiğine inanmakla birlikte, Cumhuriyet çalışanlarına yönelik gözaltılarla Kürtlere yönelik yayın yapan medya kuruluşlarının kapatılmasının bu kapsama girdiğini düşünmüyoruz. Bu gözaltılar, daha ziyade, Türkiye’deki mevcut OHAL yönetiminin, hükümeti eleştirmeye cüret eden herkese karşı ayrım gözetmeksizin kullanıldığını gösteriyor.

Gerçekten de, OHAL’in ilk üç ayı içinde Türk yetkililer yaklaşık 165 medya kuruluşunu kapatmış, 100 kadar gazeteci ve yazarı tutuklamış, birçoğu Gülen hareketi veya PKK ile hiçbir bağlantısı olmadığı halde en az 140 gazeteciyi gözaltına almıştır.

Endişelerimizi zât-ı âlilerinize doğrudan iletme fırsatını bulursak çok memnun oluruz.

Bu arada, uluslararası basın özgürlüğü koalisyonu olarak Sayın Gürsel, Sayın Sabuncu ve Cumhuriyet’teki diğer meslektaşlarımızla, ifade özgürlüğü hakkını kullandıkları için hapsedilen tüm gazetecilerin derhal salıverilmesi yönünde çağrı yapıyoruz. Türkiye’deki kanun yapıcıları, OHAL yetkilerini meşru muhalefeti susturmaya, özgür medyaya daha fazla baskı yapmaya ve tüm bunlardan arda kaldığı kadarıyla hukuk devletinin altını oymaya son vermeye davet ediyoruz.

Bu acil konudaki dikkatiniz için teşekkür ederiz.

Saygılarımızla,

The International Press Institute (IPI)
The Committee to Protect Journalists (CPJ)
Reporters Without Borders (RSF)
The International Federation of Journalists (IFJ)
The European Federation of Journalists (EFJ)
ARTICLE 19
Index on Censorship
The Ethical Journalism Network (EJN)
PEN International
The World Association of Newspapers and News Publishers (WAN-IFRA)
The South East Europe Media Organisation (SEEMO)
IFEX
Association of European Journalists (AEJ)
European Centre for Press and Media Freedom (ECPMF)

SUPPORT THE WORK OF THE ETHICAL JOURNALISM NETWORK